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Estado de Descomposición: Las zonas rurales de Estados Unidos están perdiendo dientes

Casi el 14% de las personas mayores han perdido todos sus dientes en los Estados Unidos.

Por: Daniela Molina, Jill Riepenhoff y Lee Zurik

Publicado Originalmente: Octubre 18, 2021

WEST MONROE, LA. (InvestigateTV) –  Cada año, el dentista Ronald Stratton pone alrededor de 50.000 millas en su carro para ayudar a combatir las caries dentales en una de las áreas más necesitadas de los EE. UU.

Stratton es el único dentista en parroquia de East Carroll, Luisiana, donde casi la mitad de sus residentes son pobres.

A las 7:30 a.m. de cada día de la semana, Stratton conduce su GMC Yukon Gold a su clínica dental, a una hora y media de su casa.

“Si alguna vez me fuera, creo que sería muy difícil conseguir otro dentista en ejercicio aquí”, dijo Stratton.

La falta de acceso a la atención dental afecta a muchas partes de las zonas rurales de Estados Unidos.

A nivel nacional, 229 condados en los EE. UU. no tenían un solo dentista en el 2019, según muestran los datos federales.

El gobierno federal ha designado 476 condados como áreas de escasez de servicios dentales, 107 de ellos en las regiones de los Apalaches y el Delta, incluida la parroquia de East Carroll.

Esa falta de acceso puede provocar la pérdida de dientes y potencialmente otros problemas de salud, como enfermedades cardíacas.

“Es realmente un espejo de la salud en general”, dijo Daniel W. McNeil, profesor clínico de Práctica Dental y Salud Rural en la Universidad de West Virginia.

En todo Estados Unidos, casi el 14% de las personas mayores han perdido todos sus dientes. En las regiones de los Apalaches y el Delta, casi todos los condados superan el promedio nacional.

En la parroquia de East Carroll, donde ejerce el Dr. Stratton, casi el 40% de las personas mayores han perdido todos sus dientes, el cuarto porcentaje más alto de la nación.

Durante las últimas tres décadas, el Dr. Stratton se ha desempeñado como dentista para la comunidad de East Carroll Parish. Sin él, muchos residentes rurales no tendrían acceso a ningún tipo de atención de salud bucal.

Durante las últimas tres décadas, Stratton dijo que ha extraído más de 40.000 dientes y ha realizado más tratamientos de conducto de los que recuerda. Ve a unos 8.000 pacientes al año.

Cuando Stratton comenzó a atender pacientes en 1990, nunca planeó quedarse en la parroquia porque había otros dos dentistas en el área.

Pero luego se fueron, dejando a Stratton como el único proveedor. Dijo que tenía que quedarse por el bien de los residentes.

En el Parroquia de East Carroll, la necesidad de cuidado bucal es grande.

Lidera la nación con el porcentaje más bajo de adultos que han visitado a un dentista en el año anterior: 33,9%.

Dos de las cuatro fuentes públicas de agua potable en la parroquia no tienen fluorización, lo que ayuda a prevenir la caries dental.

Y debido a que un porcentaje tan alto de la población vive en pobreza, los residentes tienen que pagar de sus propios fondos una gran cantidad para la atención de salud bucal.

Medicaid, el seguro para bajo recursos y las personas discapacitadas, no cubre algunos procedimientos ni cubre completamente.

En Luisiana, por ejemplo, no cubre el costo de los tratamientos de endodoncias después de los 21 años. No cubre los aparatos ortopédicos. Y los reembolsos de Medicaid a los dentistas han estado estancados durante décadas, dijo Stratton.

Muchos de sus pacientes con Medicaid y otros sin seguro no pueden permitirse ir a un cirujano oral para que les extraiga los dientes, en vez dejando ese trabajo para Stratton.

“En muchos casos, estos dientes deben irse”, dijo Stratton. “Estoy feliz de poder ocuparme de ese problema por ellos”.

Satisfaciendo la necesidad de cuidado bucal en la región

Stratton resolvió el problema de Margaret Sheppard.

Después de perder sus dientes hace años, Sheppard recibió dentaduras postizas para sus dientes superiores a través de Medicaid.

Pero nunca encajan correctamente. Con esos dientes, tenía un dolor constante y no podía masticar correctamente. Su dentista en ese momento no pudo ayudar.

Sheppard comenzó a buscar un nuevo dentista y encontró a Stratton a 35 minutos de su casa.

En pocas semanas, Sheppard, de 72 años, tenía una nueva dentadura postiza y una gran sonrisa.

“Me había rendido”, dijo Sheppard. Su exdentista, “simplemente no podía hacerlo bien”.

Ahora, ha vuelto a comer sus comidas favoritas: hamburguesas, huesos del cuello y patas de cerdo.

Sheppard sabe que la pérdida de sus dientes se pudo haber evitado si hubiera recibido cuidado bucal regular. Como millones de estadounidenses, evitó los chequeos anuales.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (conocidos en inglés como el CDC), alrededor del 40% de los estadounidenses entre las edades de 18 y 64 años renuncian a un chequeo anual al dentista.

En la región del Delta, donde vive Sheppard, más de la mitad de los adultos no han ido al dentista en al menos un año.

Sheppard dijo que nunca pudo encontrar tiempo para las visitas al dentista. Tenía seis hijos que criar y un trabajo en un hogar de ancianos, donde trabajaba turnos de 16 horas.

Todo eso ha cambiado ahora. Ella es una habitual en la oficina del Dr. Stratton.

“No lo vamos a dejar ir”, dijo ella. “Él se quedará aquí”.

La prevención de la salud bucal comienza con los niños

La clave para una vida de dientes sanos puede ser tan simple como reservar un tiempo durante el día escolar para que los niños se cepillen los dientes.

Y los investigadores del Centro de Investigación en Salud Bucal en los Apalaches con sede la Universidad de Pittsburgh, dijeron que un compromiso podría ahorrarles a los contribuyentes miles de millones de dólares.

“La mala salud bucal, en particular las caries dentales o las caries, resulta en muchas horas de tiempo escolar perdido, pérdida de trabajo … y coloca a los niños en una trayectoria para tener una mala salud bucal durante toda su vida”, dijo Mary Marazita, directora del Centro para Genética Craneofacial y Dental en la Universidad de Pittsburgh.

En 2001, Marazita y Daniel McNeil, profesor clínico de Práctica Dental y Salud Rural en la Universidad de Virginia Occidental, obtuvieron fondos para estudiar el estado socioeconómico y los factores en los niños de los Apalaches en sus respectivos estados. Durante las últimas dos décadas, han seguido a los niños desde el útero hasta los seis años aproximadamente.

Sus hallazgos han demostrado que la prevención temprana es el principal impulsor de una buena salud bucal.

“Las enfermedades dentales no requieren grandes programas, sino cosas simples que se pueden proporcionar fácilmente en un entorno escolar”, dijo Marazita.

Según un informe de 2017 del Centro de Investigación de Salud Rural de Carolina del Sur, los niños rurales tenían menos probabilidades de recibir atención dental preventiva que los niños urbanos y también tenían menos probabilidades de informar que tenían dientes excelentes o muy buenos.

Existen numerosas barreras para los residentes rurales, dijeron Marazita y McNeil. Algunos pueden carecer de transporte o del tiempo para salir del trabajo. Algunos viven en estados como Arkansas que carecen de una escuela de odontología, por lo que no hay una canalización local para dentistas.

Muchos residentes viven en áreas donde hay muy pocos dentistas, y aún menos que acepten Medicaid debido a que los reembolsos limitados dificultan el funcionamiento de un negocio.

Según los datos de 2018 de la Asociación Dental Estadounidense, aproximadamente dos tercios de todos los dentistas en los EE. UU. no atendían a ningún paciente con seguro público.

“Deberíamos tener un sistema de reembolso para los proveedores de atención de la salud bucal que les permita ofrecer los mejores servicios para cada paciente”, dijo McNeil.

El año pasado, West Virginia aprobó un proyecto de ley que amplía la cobertura dental para adultos bajo Medicaid, agregando $1.000 en cobertura para que los adultos reciban servicios de atención dental adicionales.

Para muchas familias, esto puede significar finalmente abordar problemas graves de salud bucal.

Además de los programas del gobierno federal, la prevención del cuidado bucal que se realiza en el hogar y en la escuela, la fluoración ha ayudado con la caries dental.

“Durante muchas décadas, tener agua fluorada ha demostrado ser un gran éxito de salud pública en términos de prevención de caries”, dijo Marazita.

Pero muchas personas ahora dependen del agua embotellada, que no contiene flúor, para satisfacer su sed. Marazita llama el agua embotellada como “uno de los triunfos del marketing”.

También es una victoria para las caries.

Falta de fluoración en los sistemas de agua.

El CDC elogiaron la adición de fluoruro a las fuentes públicas de agua potable como uno de los 10 principales logros de salud pública en el siglo 20.

Aun así, el agua que consumen al menos 49 millones de residentes de EE. UU., aproximadamente el 14% de la población total, no contiene el importante agente que combate las caries, según muestran los datos del CDC.

“Sabemos que en las comunidades que tienen fluoruro, pueden ver un promedio de 25% menos de caries que las comunidades que no lo tienen”, dijo Tracy Boehmer, ingeniera de fluoración del CDC.

El CDC no requiere que los estados informen sobre la cantidad de sistemas públicos de agua potable que están fluorados. Pero 32 estados envían voluntariamente esa información al CDC, que involucran a más de 33,000 sistemas de agua en los EE. UU.

De ellos, más del 60% de ellos no agregan fluoruro al agua.

En Luisiana, el 88% de los sistemas de agua potable carecen de fluoración. En California, es el 89%. Y en Alaska, es del 95%.

“Puede tener un costo prohibitivo para muchas comunidades más pequeñas”, dijo Boehmer. “Principalmente porque sea cual sea el costo inicial, pero también por la operación y el mantenimiento del nuevo equipo”.

Para atender a esas comunidades más pequeñas, el CDC ayudo a desarrollar una tableta de fluoración que se puede agregar a los sistemas de agua que antes no podían pagar por ella.

El sistema se está probando en el condado de White, Georgia.

KC Industries, que desarrolló la tableta, dijo que, si el nuevo sistema de agua se usa en un área de 5,000 personas, a cada persona le costaría $1 al año mantener la fluoración en el sistema.

Combinado con los sistemas de flúor que ya existen y esta nueva tecnología, el CDC cree que tiene la capacidad de llegar a 90 millones de personas.

Tal medida podría ayudar a muchas personas, como los atendidos por el Dr. Stratton en el noreste de Luisiana, donde los dentistas son pocos y distantes entre sí.

“La gente aquí ha sido tan buena”, dijo Stratton. “Pero hay mucha necesidad”.

Editado por Stephanie Czekalinski